감가상각(減價償却)이라함은 고정자산(固定資産)의 감손액(減損額)을 계량하여 그만큼 장부가격을 감소시켜 이것을 손실 또는 비용으로 이체하는 합계절차(合計節次)이다. 감손액을 당해 고정자산이 사용되는 각 회계연도의 비용으로 할당하고 이월가액(移越價額)은 연차적으로 감소시킨다.

고정자산은 유형과 무형의 고정자산으로 나뉘는데 건물 및 장비 등이 전자에 해당하고 영업권(Goodwill)등이 후자에 해당된다. 구입한 고정자산은 1년 이상의 기간 동안 사업을 수행하는 데에 도움이 되므로 해당 자산의 구입비용은 당해에 모두 비용처리를 할 수 없다는 논리이다. 감가상각에 관한 규정은 1986년 의회에서 대대적인 수정을 가한 MACRS(Modified Accelerated Cost Recovery System)를 현재까지 세금보고를 할 때 적용하고 있다.

자산(資産)은 부동산(Real Property)과 동산(Personalty)으로 나눌 수 있다. 이러한 자산들은 각각 비즈니스의 운영이나 또는 개인적인 목적으로 사용될 수 있는데 감가상각이 적용되는 자산은 비즈니스 운영의 목적으로 사용되는 것에 제한된다. 이러한 자산들은 또한 시간이 경과함으로 성능의 손실이 발생하여 종래에는 사용할 수 없게 되어야 한다. 이런 연유로 토지는 시간이 아무리 경과해도 성능의 손실이 발생하지 않으므로 감가상각의 대상이 되지 못한다.

감가상각을 위해서는 우선 구입한 자산의 총 비용을 확정하여야 한다. 해당 자산의 구입을 위해 발생한 부가적인 비용-세금, 설치비, 부품비 등-또한 총 비용에 포함된다. 구입한 자산이 언제부터 사용되었는지 여부가 결정되면 그때부터 감가상각을 시작할 수 있다. 주의할 점은 이 날짜는 자산을 구입한 시점(Purchase date of an asset)이 아니라 자산이 사용된 시점(Placed in service)부터 계산된다는 것이다.

비즈니스에 빈번하게 사용되는 자산들은 일반적으로 5년 또는 7년의 감가상각의 기간이 적용되는데 전체적으로 어떤 자산들이 몇년동안 감가상각이 되는지 살펴보는것도 감가상각을 이해하는데에 도움이 될 듯 하다.  아래에 동산(Personalty)의 감가상각의 대상과 연수를 정리해 보았다.

Cost Recovery Periods: MACRS Personalty

Class of Property Examples
3-year Tractor units for use over the road
Any horse that is not a racehorse and is more than 12 years old at the time it is placed in service

Breeding hogs

Special tools used in the manufacturing of motor vehicles such as dies, fixtures, molds, and patterns

5-year Automobiles and taxis

Light and heavy general-purpose trucks

Buses

Trailers and trailer-mounted containers

Computers and peripheral equipment

Breeding and dairy cattle

7-year Rental appliances, furniture, carpets, etc.

Office furniture, fixture, and equipment

Breeding and work horses

Agricultural machinery and equipment

Railroad track

10-year Vessels, barges, tugs

Assets used for petroleum refining or for the manufacture of grain and grain mill products, sugar

15-year Land improvement

Assets used in the manufacture of cement

Assets used in pipeline transportation

Electric utility nuclear production plant

20-year Farm building except single-purpose agricultural and horticultural structures

Gas utility distribution facilities

Water utilities

Municipal sewer